INTERVIEW

‘Duurzaamheid gaat over de alternatieven die je voor materialen kiest’

De schoenenbranche kan niet langer wegkijken als het gaat om het verduurzamen van de sector, vindt Carl van der Putten, eigenaar van JJ Footwear. Met de overname en herlancering van het duurzame schoenenmerk Pretty & Fair wil hij een eerste stap in de goede richting zetten. “Dit is serieus, we kunnen zo niet verder.”

Tekst: Wilke Wittebrood Foto’s: Roland J. Reinders

Waar komt jouw interesse voor duurzaamheid vandaan?

“Voor mij was de klimaatzaak van Urgenda (een stichting die de verduurzaming van Nederland wil versnellen, red.) tegen de Nederlandse staat een keerpunt. Urgenda won, waarop de rechter de overheid een reductieverplichting oplegde van 25 procent van de CO²-uitstoot in 2020. Ik denk dat het toen pas tot het grote publiek doordrong: dit is serieus, we kunnen zo niet verder. En voor het eerst werd er een concreet doel in het vooruitzicht gesteld, of eigenlijk een grens. Iets waar we als samenleving naartoe moeten werken en waarbij iedereen zijn verantwoordelijkheid moet nemen.”

‘Voor jongeren wordt bewust consumeren steeds vanzelfsprekender’

Hoe leidde dat inzicht tot de overname van het merk Pretty & Fair?

“In eerste instantie wilde ik onder de vlag van JJ Footwear (van der Puttens andere merk, zie kader CV, red.) een veganistische sublijn ontwikkelen. Ik wist dat ondernemer Alinda van Teeckelenburgh van Prima Scarpa BV daar ook mee bezig was met haar merk Pretty & Fair. Eind 2019 heb ik haar benaderd voor een mogelijke samenwerking. Toen bleek dat ze in stilte afscheid had genomen van de schoenenbranche en met Pretty & Fair was gestopt. En dat ze voor de productie in Portugal met dezelfde agent werkte als wij. Toen was de stap om het merk over te nemen niet zo groot meer. Ik zag potentieel in het concept.”

Wat is dat potentieel?

“Pretty & Fair speelt in op een groeiende vraag naar duurzame en veganistische producten, met name onder de nieuwe generatie consumenten. Daarmee bedoel ik generatie Y en Z, de leeftijdsgroep tussen de 15 en 35 jaar. Voor jongeren wordt bewust consumeren steeds vanzelfsprekender. Dat merk ik ook aan mijn eigen puberende kinderen. Ze zijn flexitariër, eten nog maar weinig vlees. En normaal zijn ze niet zo geïnteresseerd in mijn vak, tot ze hoorden dat ik Pretty & Fair had overgenomen. Daar wilden ze alles van weten. Pretty & Fair gaat na de herlancering voor winter 2020-2021 verder als volledig veganistisch merk. Ik denk dat ons verhaal daarmee duidelijker wordt; duurzaamheid en het gebruik van leer zijn moeilijk met elkaar te rijmen. We zijn nu bezig met het ‘Peta-approved’ logo en het ‘Animal-Free’ certificaat. Ik verwacht dat we deze binnen nu en twee maanden toegewezen krijgen.”

Wat maakt Pretty & Fair een verantwoord merk?

“Laat ik vooropstellen dat vegan niet per definitie duurzaam is. Bij veganistische schoenen gaat het er puur om dat er voor de productie geen dierlijke of op dieren geteste materialen zijn gebruikt. Duurzaamheid gaat over de alternatieven die je voor die materialen kiest. Ons streven is om enkel gecertificeerde grondstoffen te gebruiken die natuurlijk, gerecycled of recyclebaar zijn. We hebben Pretty & Fair als kant-en-klaar concept overgenomen, compleet met toeleveranciers. De eerste stap is om in kaart te brengen met welke materialen in het verleden werd gewerkt en wat we nog kunnen verbeteren. Wat ik al kan zeggen: alle gebruikte zolen zijn van natuurrubber gemaakt en we gaan een gerecycled TPU (Thermoplastic Polyurethane, een kunststof, red.) gebruiken voor een nieuwe sneakerlijn. De ritsen zijn gemaakt van hergebruikte petflessen. De voetbedden zijn van kurk en onze lijm is op waterbasis. Bij alles wat we doen, willen we de meest verantwoorde beslissing nemen.”

‘Bij de nieuwe generatie consumenten groeit de vraag naar verantwoorde producten’

Sustainability behelst meer dan de productie alleen. Is er ook gekeken naar andere aspecten, zoals de arbeidsomstandigheden in de fabriek of milieuvriendelijk transport?

“Onze collecties worden geproduceerd in Portugal door een familiebedrijf dat al meer dan 40 jaar bestaat. De werktijden en het salaris van de medewerkers zijn conform de richtlijnen van de Europese Unie. Voor de verpakkingen en het promotiemateriaal gebruiken we gerecycled papier en karton. De schoenendozen worden niet gelijmd, maar gevouwen. Ze zijn voorzien van een hendel van natuurrubber, zodat je ze zonder tasje kunt meenemen. Voor het transport naar Nederland – een afstand van ongeveer 2,5 duizend kilometer – zetten we vrachtwagens in. Ik ben helaas nog maar weinig vrachtwagens tegengekomen die elektrisch rijden, maar vervoer over de weg is in elk geval minder belastend voor het milieu dan transport per vrachtschip of vliegtuig. Met JJ Footwear produceren we ook deels in Portugal, waardoor we de zendingen kunnen bundelen voor meer efficiëntie.”

Speelt duurzaamheid ook een rol in de strategie van JJ Footwear?

“Niet in dezelfde mate als bij Pretty & Fair. Onze grote retailklanten stellen bepaalde grenzen aan de inkoop- en verkoopprijzen en daarvoor moeten we helaas concessies doen. Een deel van de collectie, ongeveer de helft, wordt om die reden in India geproduceerd. De rest komt uit Portugal. Maar ik denk dat wij dankzij Pretty & Fair wel een interessantere gesprekspartner worden voor retailers die iets met duurzaamheid willen doen.”

Je zegt veel potentieel te zien, maar Alinda is toch niet voor niets met Pretty & Fair gestopt?

“Ik denk dat ze bij de introductie in 2016 wat te vroeg was met het concept. Dat de consument en retailer er destijds nog niet klaar voor waren. Wat ook meespeelt, is dat Prima Scarpa zich met name op Nederland richtte. Nederland heeft een kleine thuismarkt, waardoor nieuwe producten moeilijk van de grond komen. Het afzetgebied is simpelweg niet groot genoeg.”

Zet jij het merk als nieuwe eigenaar anders op de markt?

“Wij gaan het direct internationaal uitrollen. We staan op alle belangrijke exportbeurzen, waaronder Gallery Shoes in Düsseldorf, Micam in Milaan en volgend seizoen hopelijk ook de duurzame vakbeurs Neonyt in Berlijn. Het helpt dat ik voor JJ Footwear al een sterk internationaal distributienetwerk heb.”

‘Uiteindelijk denk ik dat consumenten hun online bestellingen op de 3D-printer zullen uitprinten’

Hoe zie je de distributie voor je?

“Ik zet in op een mix van (zelfstandige) schoenenwinkels en veganistische conceptstores, in combinatie met een eigen webshop. Zodat consumenten die geen Pretty & Fair-verkooppunt in de buurt hebben, alsnog bij ons terecht kunnen. Met JJ Footwear hebben we geleerd dat dat werkt. Met dat merk brengen we ook een nicheproduct, namelijk lange vrouwenlaarzen in verschillende schachtwijdtes (van XS tot XXXL, red.). Lange laarzen zijn een tijdlang uit het modebeeld geweest en werden zodoende nauwelijks door winkeliers ingekocht, maar ondertussen stegen de orders via onze eigen webshop elk seizoen. Inmiddels wordt 80 procent van de omzet van JJ Footwear online gerealiseerd (30 procent via de eigen webshop en 50 procent via de webshops van pure online klanten, red.). Internet is essentieel voor onze strategie. Maar we vlakken de retailer niet uit; zowel voor JJ Footwear als Pretty & Fair merken we ook een sterke vraag naar passen, meten en advies.”

Valt dat met elkaar te rijmen, duurzaamheid en de online verkoop?

“Dat is een terechte vraag, waar ik helaas nog geen goed antwoord op heb. Op dat vlak zijn we overgeleverd aan de consument. Het is belangrijk om daar te zijn waar onze klanten zijn. En daar schuurt het: hoewel de nieuwe generatie consumenten steeds bewuster koopt, shopt deze groep óók steeds meer online. Met oog op onze omzet en zichtbaarheid kunnen we het ons niet veroorloven om geen webshop voor Pretty & Fair te openen. Maar ik geloof niet dat het huidige model in de toekomst houdbaar is. Uiteindelijk denk ik dat we naar een made-to-order concept gaan en consumenten hun online bestellingen, dus ook schoenen, thuis op de 3D-printer zullen uitprinten. Ik heb zelfs een aantal domeinnamen rondom schoenen en 3D-printen geregistreerd.”

Iets soortgelijks zei je in een interview op www.schoenvisie.nl uit 2014.

“Dat klopt, dat was in de tijd dat 3D-printen net opkwam. De doorbraak laat langer op zich wachten dan ik dacht, maar ik geloof nog steeds dat dit de toekomst is. En dan wordt pakketjes via een webshop bestellen en thuis laten bezorgen iets heel ouderwets.”

CV

Carl van der Putten (55) start in 1992 als derde generatie in het bedrijf van zijn vader en oom, de Van der Putten Schoenfabriek. In 1996 neemt hij JJ Footwear over, waar hij in 2003 het ‘personal fit’-concept met verschillende schacht- en leestwijdtes introduceert. Sinds anderhalf jaar is hij eigenaar van Widewidths.com, een Amerikaanse webshop met dezelfde specialisatie. Daarnaast is hij agent voor het gezondheidsschoenenmerk New Feet uit Denemarken. Van der Putten is medeoprichter van netwerkvereniging Sell (Schoenen- en Ledersociëteit De Langstraat) en was mede-initiator van het voormalige educatie- en innovatiecentrum Slem in Waalwijk. Info: www.jjfootwear.nl, carl@jjfootwear.nl

Meer lezen?

Carl van der Putten maakte in februari bekend dat hij Pretty & Fair overnam van oprichter Alinda van Teeckelenburgh. De collectie werd diezelfde maand (deels) gepresenteerd op Micam en is nu in zijn geheel in de showroom in Cast te zien (034/rood op de begane grond). In een nieuwsbericht op www.schoenvisie.nl zei hij eerder: “We hopen dat de schoenenretail dit initiatief omarmt en hiermee ook op de winkelvloer laat zien dat ‘fair to the people, fair to the planet’ hen ernst is.”